Righting the Record on Photos of Wartime Europe

Una forza di intervento in Tanganica nel Congo belga (ora Repubblica Democratica del Congo) durante la campagna dell’Africa orientale della prima guerra mondiale. Museo della Guerra Imperiale., CC BY-NC

La guerra in Europa crea immediatamente parallelismi con le guerre mondiali dei popoli del Regno Unito e di altri paesi europei. Questa connessione rappresenta ciò che la maggior parte delle persone conosce e impara sul conflitto nel continente.

La copertura dei media e la risposta alla guerra in Ucraina si basavano anche su immagini familiari della seconda guerra mondiale, in particolare edifici bombardati, soldati armati, civili e bambini aggrappati ai loro genitori.

La nostra risposta automatica alle immagini di conflitto è spesso distorta. Cerchiamo familiarità, modi per affrontare gli orrori che si verificano davanti ai nostri occhi, per rispondere alla nostra sorprendente domanda: ci colpisce?

Si può sostenere che ricordare le immagini delle guerre mondiali aumenta la nostra risposta perché le idee patriottiche sulle guerre mondiali sono profondamente radicate nella nostra conoscenza storica. Eppure la maggior parte degli europei vede più facilmente le guerre in Siria e altrove come lontane o straniere.

Tuttavia, molte delle battaglie della guerra mondiale che coinvolsero le potenze europee furono combattute al di fuori dell’Europa, in luoghi come l’Africa orientale e il Medio Oriente. E, naturalmente, altre guerre furono combattute prima di queste guerre in tutto il mondo. Questo ci ha fatto chiedere: la guerra in Ucraina è diversa perché si trova nell’Europa orientale e senza dubbio richiama la nostra conoscenza e le immagini uniche delle guerre mondiali?

Queste domande sono al centro del nostro nuovo progetto, Early Conflict Imaging (1890-1918) e Visual Artificial Intelligence (EyCon). In questo progetto, esploriamo la nostra visione occidentale delle guerre mondiali e come questa sia direttamente correlata all’attuale inaccessibilità delle immagini storiche e dei loro contesti. Per comprendere e correggere questo squilibrio, EyCon utilizza l’Intelligenza Artificiale (AI) per migliorare la nostra conoscenza delle immagini della guerra spesso trascurate dall’era del primo conflitto, dal 1890 al 1918.

Catturando queste immagini grafiche e rendendole una parte accessibile della nostra storia, possiamo iniziare a rivivere esperienze di guerra che sono state oscurate dalle ombre, ma sono universalmente condivise. Ma possiamo anche mettere in discussione l’effetto della nostra conoscenza limitata ed eurocentrica della storia mondiale sulla nostra risposta alle immagini dei conflitti moderni.

Nell’ambito di Eycon, migliaia di immagini della guerra coloniale e dei conflitti precedenti al 1914, come la guerra russo-giapponese e la guerra balcanica, nonché i campi di battaglia africani e asiatici della prima guerra mondiale, saranno presenti nel database del progetto . Tuttavia, il download non è così semplice.

Registrazione di registrazione

Anche se un’immagine può dire più di mille parole, queste non sono necessariamente le parole giuste. Le immagini di zone di conflitto e di guerra creano ulteriori problemi con la conservazione e la digitalizzazione, poiché possono rappresentare materiale sensibile e spesso ci sono più di due lati della storia.

Ciò significa che l’interpretazione dell’immagine può diventare una questione di prospettiva. Senza informazioni accurate sulle immagini come quando e dove sono state scattate (note come metadati) o mezzi per cercare le immagini negli archivi, è possibile che le registrazioni complete dei recenti conflitti globali vadano perse.

Uno dei maggiori problemi con la conservazione delle immagini è l’accuratezza dei metadati. Sebbene questi dati consentano di scoprire le immagini utilizzando parole chiave, le informazioni che accompagnano la cronologia delle immagini possono diventare problematiche se la descrizione e le informazioni sono limitate, obsolete, distorte o semplicemente errate.

Quando le foto storiche vengono digitalizzate, gran parte dei metadati viene semplicemente copiata dalle note sulla fonte originale conservate nell’archivio da cui provengono, se ci sono delle note. Un altro archivio con una copia della stessa immagine può avere note diverse, quindi i metadati allegati al record digitale non sempre corrispondono.

Questo è un problema importante per archivisti, ricercatori e utenti in generale, poiché l’accuratezza del record è parte integrante del modo in cui un’immagine viene utilizzata, indicizzata e interpretata. Quindi, quando si verificano differenze, come facciamo a sapere quali osservazioni sono corrette, se ce ne sono?

Ritratto di truppe italiane in Libia nell’ottobre 1911. Service Historique de la Défense, autore presentato (senza riutilizzo)

Questo problema è al centro del progetto EyCon. Applicando l’intelligenza artificiale in grado di analizzare le immagini a raccolte d’archivio di vecchie immagini di conflitti, il progetto mira a raccogliere metadati per le immagini e identificare incongruenze o esempi in cui sono necessari metadati più accurati. Ciò è particolarmente importante quando le stesse foto sono conservate in raccolte archivistiche diverse.

Due storie diverse

Questa fotografia di tre soldati è stata scattata dall’ottobre 1917 durante la prima guerra mondiale. In parole povere, questa è l’immagine di soldati maschi su un campo di battaglia e di un uomo ferito. L’immagine è conservata in due archivi francesi, La Contemporaine e République Française Images Défense.

“Blessé français évacué sur l’arrière” / “I feriti francesi evacuati nelle retrovie”, 23 ottobre 1917, Mont-de-lavaux. Julian Gislin / La Contemporaine

Images Défense descrive l’immagine come “Un tirailleur sénégalais estrace au ‘Balcon’, position allemande conquise par les alliés près de Soupir” (“Un soldato senegalese ferito a ‘Balcon’, una posizione tedesca conquistata dagli alleati vicino a Soupir”). Tuttavia, La Contemporaine fornisce la seguente descrizione, che è scritta a mano sotto l’immagine: “Blessé français évacué sur l’arrière” (ferito francese evacuato alla schiena).

Queste varie descrizioni, che elencano il soldato ferito come “senegalese” e “francese”, mettono in evidenza non solo le discrepanze tra i metadati delle fotografie storiche, ma anche il vero potenziale delle forze coloniali che scrivono la storia europea. Senza il giusto contesto e senza ulteriori indagini, le storie vere di queste persone possono facilmente scomparire.

Mentre EyCon indaga in modo specifico sulle prime immagini di conflitto, gli obiettivi del progetto – sviluppare tecniche di intelligenza artificiale visiva per acquisire, raccogliere e migliorare i metadati degli archivi di immagini – possono aiutare a informare progetti futuri con obiettivi simili. Per ora, riunendo raccolte globali di immagini dei primi conflitti, identificando nuove immagini e compilando contesti e storia, il database aperto di EyCon spera di correggere e riformattare la nostra visione profondamente occidentale del mondo in guerra.


Circa l’autore: Catherine Aske è ricercatrice post-dottorato presso il Dipartimento di Comunicazione e Media della Loughborough University. Liz Gillant è Senior Lecturer (Associate Professor) in Digital Humanities presso la Loughborough University. Le opinioni espresse in questo articolo sono solo quelle dell’autore. Questo articolo è stato originariamente pubblicato su Conversazione Viene ripubblicato con licenza Creative Commons.

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